ריהאנה עברה כברת דרך מרשימה מהקהילה של סנט מיכאל, בדרום מערב ברבדוס, שם נולדה ריהאנה. אמה הגיאנית הייתה מהגרת ואביה היה מעורב. "הגיאנים הם כמו המקסיקנים של ברבדוס," היא אמרה לווג הבריטי בחודש שעבר. "זו הסיבה שאני מתייחסת באמפתיה לאנשים לטיניים שמופלים לרעה באמריקה." ריהאנה גדלה במשפחה שנאבקה בעוני רב. חיי הבית שלה הושפעו מוויכוחים אלימים והתמכרויות לסמים ואלכוהול. אולם בבית הספר, המורים שלה אמרו כי היא מאוד בטוחה בעצמה, אינטליגנטית ונחמדה לזולת. כשהייתה בת 10, בזמן שאמה פרנסה את הבית, ריהאנה לקחה תחת חסותה את הטיפול בשני אחיה הצעירים. 

ריהאנה בילתה את שנות העשרה המוקדמות שלה באימונים כצוערח בצבא. כשהייתה בת 14, היא הקימה את להקה צעירה ביחד עם חברותיה. באותו קיץ, ב -2003, הקבוצה נבחנה ע"י מפיק המוזיקה האמריקני אוואן ריצ'רדס, שזרק מייד את שאר הבנות והתכוון להפוך את ריהאנה לכוכבת סולו. פגישה התקיימה עם ג'יי זי ברשומות של Def Jam – הוא החתים אותה במקום.

ריהאנה הייתה רק בת 17 כאשר הסינגל הראשון שלה, פונ דה ריפליי, הפך ללהיט עולמי בלתי צפוי.  בשנת 2007, בגיל 19 ועם שלושה אלבומים שכבר היו תחת אמתחתה, אמרה ריהאנה: "הם נעלו אותי במשרד עד שלוש בבוקר. ואז ג'יי זי אמר: "יש רק שתי דרכים החוצה: לצאת מהדלת אחרי שאת חותמת על העסקה הזו או דרך החלון." "זה היה מאוד מחמיא, ובנוסף היינו בקומה ה -29 לא הייתה הרבה ברירה" אמרה ריהאנה. בנוסף באותה תקופה ריהאנה עברה שינוי תדמית שהיווה נקודת מפנה יצירתית בקריירה שלה. ריהאנה אימצה מראה "שונה, בלתי צפוי ומעודן" הכולל תסרוקות ותלבושות מיוחדות ומעוררות השראה בקרב נשים רבות מסביב לעולם. 

בגיל 22 היא הפכה לאמנית היחידה בתולדות הבילבורד האמריקאי ש-4 סינגלים שלה זכו למקום הראשון במצעדים בשנה אחת. בגיל 24 היא זכתה בתואר אמנית הדיגיטל הנמכרת ביותר בכל הזמנים, ובגיל 31 הפכה ריהאנה לאישה השחורה הראשונה שניהלה בית אופנה יוקרתי. הזוכה לחסות של מותג היוקרה לואי ויטון מוטי הנסי, מותג האופנה שלה היה המפתח להתבססותה הכלכלית המרשימה. ראשית, עם ההשקה שהרעידה את התעשייה של Fenty Beauty בשנת 2017, קו הקוסמטיקה הראשון המספק מענה לעד 40 גווני עור שונים, ואז, עם Savage x Fenty, קו הלבשה תחתונה במידות מגוונות.