ד"ר רנה הלר, העומדת בגאון בראש המחקר החדש, אמרה: "הכוכב החדש גדול כמעט פי 2 מכדור הארץ מה שהופך אותו למיוחד ממש לנוכח העובדה שמרחקו מהשמש מאפשר חיים." הצוות של ד"ר רנה במכון מקס פלאנק לחקר מערכות השמש תיאר את הכוכב החדש במאמר שפורסם בשבוע שעבר בכתב העת Astronomy & Astrophysics.

לעת עתה, מועמד הכוכב ידוע בשם KOI-456.04. אם קיומו יאושר על ידי אנשי מדע ומקצוע אחרים, כוכב הלכת החדש יצטרף לקבוצה של כ -4,000 כוכבי לכת ידועים מחוץ למערכת השמש שלנו. מחקרים אחרים גילו בעבר כי לכוכב זה, המועמד לכוכב הלכת דמוי כדור הארץ, המכונה קפלר 160, יש שני כוכבי לכת המקיפים אותו. אך המחקר החדש הציג שלא די בכך קיימים עוד שני כוכבי לכת המקיפים את קפלר 160 סה"כ 4 כוכבי לכת המקיפים אותו.

מה הופך אקסופלאנט למגורים כדי להיחשב כוכב לכת המאפשר מגורים, כוכבי לכת חייבים להקיף כוכב יציב במרחק השומר על טמפרטורה המתאימה למים נוזליים בכדי שהיצורים החיים בו יוכלו לבצע פעולות בסיסיות המאפשרות את החיים על פני הכדור. על פי הערכות, גלקסיית שביל החלב יכולה להכיל עד 10 מיליארד כוכבי לכת, אך רק כ -4,000 זוהו עד כה.

הרוב המוחלט של כוכבי הלכת אינם עומדים בתנאים הנדרשים לקיום החיים. מצאו כוכבי ננס אדומים שמסביבם אינם יציבים מספיק. הכוכבים הגמדים האדומים הם קטנים יותר וקלים יותר מהשמש, ופולטים קרינה אינפרא אדום. הם גם שולחים לפעמים התלקחויות אנרגיה גבוהות שיכולות לטגן את כוכבי הלכת סביבם. מבין כוכבי הלכת הידועים שמקיפים מסלול דמוי שמש, רובם גדולים בהרבה מכדור הארץ – בדרך כלל בערך בגודל של נפטון (פי ארבעה מגודל כדור הארץ). כוכבי לכת גדולים יותר נוטים ללכוד יותר מימן באטמוספירה שלהם, וענקי גז כאלה אינם מקיימים מים נוזליים.

המועמד לכוכב לכת החדש הזה נראה מבטיח מאוד, זאת מכיוון ש- KOI-456.04 הוא קצת פחות מכפול מגודל כדור הארץ כפי שצויין לעיל, יכול להיות שהתנאים האטמוספריים שלו דומים לשלנו. כמו כן, הכוכב שעליו מתמודד מסלול כוכב הלכת הוא כ -1,1 מגודל השמש, עם טמפרטורת פני שטח של 5,200 מעלות צלזיוס (300 מעלות בלבד מהשמש). הכוכב פולט גם אור גלוי, כמו שעושה השמש שלנו. אם האטמוספירה של KOI-456.04 היא כמו כדור הארץ – כלומר יש לה השפעה חממה קלה – אז טמפרטורת פני השטח הממוצעת שלה תהיה בערך 5 מעלות צלזיוס, לעומת הממוצע של כדור הארץ 15 מעלות צלזיוס.